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原标题:第三十五章,第二十天问

浏览次数:140 时间:2019-10-12

文学艺术,欧阳玉儿也叹道道:“可惜甘叔叔死了,当今世上,除了曹克武恐怕再没有人知道多年前的旧报了。” 黄燕忽然心中一动,道:“甘叔叔昨夜初与曹克武碰头的时候,曾说过两句话,你们记不记得?” 墨燕和欧阳玉儿都诧道:“什么话?你快说吧!” 黄燕道:“甘叔叔初遇曹克武,显得十分吃惊,曾问老魔头说:“就算东庄北宫与你有隙,但南谷西堡与你何仇?天下武林与你何恨………’可有这话?” 墨燕不禁一震,脱口道:“有的。” 黄燕又道:“后来曹老魔傲慢扬言欲君临天下,甘叔叔又说过一句;‘老魔头,你也太狂了,十年前若非欧阳宫主和桑庄主一念之仁………。’话未说完,便被老魔头喝断。” 欧阳玉儿惊呼道:“难道说,曹老魔双腿,竟是被爹爹和桑伯伯斩断的了?我却有些不信。” 桑琼也骇然猛震,接着:“玉妹妹,一你还记十年前两位老人家曾经联袂西游,回到金陵以后,忽然疏远……也许这仇恨就是那次西行时留下来的” 欧阳玉儿摇头道:“桑伯父和爹爹联袂同游不止一次,何时结怨实很难说,而且,以两位老人家的脾气,假如曹克武并无重大罪行,不致出手惩戒,即使出手,也决不会斩断他的双腿,却让他留下性命。” 桑琼目光一瞬,不觉望了望何元庆那双被挑断了脚筋的腿,黯叹道:“世上许多仇恨,都是因一时疏忽而起,也有许多是出人意外的无心过失,身受之人,却会记恨终生。” 欧阳玉几道:“就算两位老人家无意之失伤了他,事前总有起因,事后也会提起。怎么从来没有听他们提过呢?” 桑琼茫然道:“这正是令人不解的地方,欧阳伯父的情形我不清楚,如以我爹爹来说,他老人家最愿意把每次畅游江湖的见闻观感告诉我,假若有这件事,怎么只字不提!” 欧阳玉儿道:“所以我不相信曹克武的两条腿,是爹爹和桑伯父伤的。” 莫金荣笑着道:“欧阳姑娘和桑少侠大可不必为此多费揣测,当年桑庄主及欧阳宫主侠誉等身,受天下敬仰,即便真伤了曹克武。一定是老魔头罪有应得,二位何须耿耿于怀呢? 咱们还是计议一下今后老魔头可能采取的手段,预筹善策共谋制止才最要紧。” 欧阳玉儿激动地道:“曹克武暗算我爹爹,又害死了二姊和甘叔叔,天寿宫跟他誓不两立,咱们护送甘叔叔遗骸返回燕京以后,决倾全力追踪老魔巢穴,无论天涯海角,也要找到他才罢。” 莫金荣颔首道:“追索血仇,非仅天寿宫,咱们西堡也责无旁贷,不过,曹老魔此次虽然失意败走,贼党气势并无多大损失。反观四大世家,却已支离破碎元气大伤,敝堡主功力丧失,堡中机关布置又被老魔了如指掌,必须立即更改许多重要枢钮,重新加以增减,这件工作,恐怕不是短期内所能完成。我总以为从前四大世家各霸一方的局势,正予老魔以可乘之机,才致有今天的惨痛教训,自今而后,东庄西堡南谷北宫应该同仇敌忾,唇齿相依,休戚相关,联合对付曹老魔,就不熟再蹈覆辙,被他各个击破了。” 欧阳玉儿欣然道:“桑哥哥和我早有此意了,我想太阳谷麦家兄妹一定也不会反对,咱们四大世家结盟号召天下,还担心曹老魔不俯首现形吗?” 莫金荣目注璇玑秀士邓玄道:“既然如此,可谓不谋而合,敝堡堡主已授意老朽,就此请期订盟。昭告天下武林同道,并且共推东庄桑少侠主盟。” 欧阳玉儿回顾墨黄二燕道:“姊姊意下如何?” 墨燕黄燕都笑道:“我们还有什么不赞同的?只要盟期不太急迫,先送甘叔叔遗骸回宫,也该告诉大姊一声。” 欧阳玉儿扭头望望桑琼,却见他正凝神沉吟,好像在想着什么心事,于是用肘轻轻推了他一下,低问道:“桑哥哥,你听见了没有?” 桑琼微愕,茫然道:“听见什么?” 欧阳玉儿笑嘻道:“瞧你……人家在推举你主盟四大世家,你却在想什么?”接着,又把莫金荣的建议复述了一遍。 桑琼听了,竟默然未作回答。 欧阳玉儿诧问道:“莫非你不愿意?” 桑琼淡淡一笑,道:“互誓共盟,同御强敌,这是好事,我怎会不愿。” 欧阳玉儿道:“那你是毫无意见了?” 桑琼微笑道:“意见倒有,只是说出来也许会扫了大家的兴……” 莫金荣和邓玄不约而同道:“桑少侠有何高见,尽请直言,我等洗耳恭听!” 桑琼渐渐收敛了笑容,正色说道:“晚辈以为联盟共御外侮,乃是情理使然,义之所在,其推诚相与,端在内心,似不必计较形式,尤其此时此地,更不宜仅限于武林四大世家。”一 莫金荣矍然变色,忙道:“我等共誓结盟,目的正是要号召天下同道联合声讨贼党,订期举行结盟仪式,不过为了表示内心的诚意,若得武林同道加盟共襄盟举,那自然再好没有了。” 桑琼摇头道:“晚辈的意思,并非反对结盟,而是觉得当前急务,不在是否有盟约的形式,应当先求盟约的实质,是不是真正能够发生力量?” 莫金荣一怔,呐呐道:“少侠莫非怀疑西堡举盟的诚意?” 桑琼笑道:“莫老前辈误会我的意思了,我只是说目前不是设誓结盟的适当时期,最好能将盟期延至三件大事完成之后,那时由四大世家出面,号如天下同道,共对魔党,才是一劳永逸之举。” 邓玄急问道:“哪三件大事?” 桑琼道:“第一,须全力援助南谷,纵或不及,也要待澄清南谷受害情形之后,再议盟期。” 邓玄点头道:“这是自然,否则,四大世家独缺南谷,还有什么盟约。” 桑琼又道:“第二,必须先查明曹克武魔宫所在,以及当年断腿结怨的原因,使武林同道体认共盟之义,并非源于私仇,才能众志坚定,倾诚输将,抗御魔党。” 邓玄和莫金荣同声道:“不错,理当如此。” 桑琼接着又道:“第三,诚如莫老前辈所说,曹克武此次虽然略受挫折,并未损及实力,而东庄早已瓦解,西堡和北宫都元气大伤,仅具形式而已,如今南谷存亡未卜,逍遥武库秘笈又遭曹克武掠去,以情势而论,纵然四大世家联盟,已难对抗魔党,假如再被曹克武练成秘笈上的绝世武学,天下无人可敌,盟约亦同虚废,所以,晚辈认为与其徒托空言结盟,不如亡羊补牢,先求内部坚稳,西堡机关布置既失效用,就该改弦易辙,修睦川中各门各派,一面加紧督练独门武功,一面礼贤下士,招纳武林高手,巩固自身实力;玉妹妹也应该从速整顿天寿宫,使旧故归心,雄威复振;晚辈更欲藉此时机,重建卧龙庄,联合江南武林同道,为将来举盟预作准备。 在这段时间内,咱们可以互通信息,密切监视魔党动静,能查出老魔巢穴所在最好,否则,也要做到肃清魔党散布各地的秘密桩站,等到时机成熟,登高一呼,天下景从,再与老魔决一死战,岂不比现在结盟共誓有效?” 这番话,只听得满座动容,璇玑秀士郑玄不住点头赞许,莫金荣更是口服心服,叹道: “老朽只说痴长几岁,见解应深,听桑少快一席谠论净言,才知道自己竟浅薄得可笑,卧龙庄有少侠在,何愁不重振当年声威。” 飞虎辛东推杯而起,拱手道:“但不知桑少侠何时启程返回金陵?辛东不才,敢请附骥同行,献此余生,为重建卧龙庄聊尽绵薄。” 桑琼笑道:“狂慢之词,各位老前辈不罪已经够了,何敢当此谬誉?” 金钱豹辛伦大声道:“桑少侠,咱们大哥并非客套的,只要少快不嫌拙鲁,在下也愿追随同往金陵效力。” 桑琼忙道:“这却决不敢当,二位外居西川,与神机堡近在咫尺,堡中又正需人手,在下岂敢掠人之美。” 郑玄哈哈大笑道:“桑少侠快人快语,竟把老朽心腹的话都说出来了,辛老大。你们兄弟也该有点良心,何苦舍近而求远!” 众人都被这话引得大笑起来,又谈了些今后联络的方法细节,一席酒才尽欢而散。 桑琼和三燕在神机堡住了一夜,第二天便联袂告辞,郑重依依不舍,重又置酒践别,千叮万嘱订了后会之约…… 临行前,桑琼亲自去安顿何元庆的地方探视,无限追悔地道:“我也是遭受丧家之痛的人,早知内情,何忍害你落得如此惨状,你好好调养着吧,只等卧龙庄重建,我就派人来接你去金陵居住,誓尽全力使你们妻儿骨肉团聚,以赎今日罪戾。” 何元庆伤处已经敷了药,性命虽然保全,终日只能蜷卧床榻无法行动了,闻言落泪说道:“少快活命厚恩,何元庆却图报无力,情非得已,还求少侠曲谅微衷。” 桑琼叹道:“你不愿累害妻儿,乃是人之常情,换了谁也不例外,我只惭愧对你太过分了。” 何元庆哽咽良久,忽然揩泪差别道:“少侠离开神机堡,是否先返金陵?” 桑琼道:“是的,你有什么事吗?” 何元庆迟疑了一下,从袖中取出一封密封书信,道:“我有一位远房堂弟,名叫何冲,在金陵城中经营一家绸缎庄,已有多年未通音讯,不知近况如何,少侠得便,能否为我带这一封家书去?”一 桑琼笑道:“这只是举手之劳,有何不能?我一定替你带到就是了。”说着,伸手欲接那封书信。 何元庆突然一缩手,却不肯立即将书信交付,反而凝重地道:“请少侠先答允我四件不情之请。”“ 桑琼微微一怔,笑道:“好,你说吧!” 何元庆道:“第一件,书信须由少侠亲手面交,万勿经过他人。第二件,未见到何冲本人,决不能提及这封信和我的下落。第三件,如果何冲已经离开原址,书信便须焚毁,第四件,少快一到金陵,务请尽快前往,不可延耽。” 桑琼诧异地眨眨眼,笑着颔首道:“看来这封家书不但重要,而且有急事?好的,我照你的话去做便了。” 何元庆举起双手,颤抖看把信交给了桑琼,不知为什么,忽又热泪夺眶而出,便咽道: “何某身入邪途,自知罪孽深重,万死也是应该的,少快宏量赦免残命,更悯于矜全,此恩此德,虽粉身难报万一,但为了弱妻幼儿,至今有口难言,昨夜我苦思通宵,实感亏负少侠太多,寸心疚作,如芒在背……” 桑琼忙拦住安尉道:“好端端的又提这些话则甚,谁都有妻儿骨肉,我说过了,咱们深深体谅你的苦衷,决不会怪你的。” 何元庆感激的点点头,道:“书信重要,盼少侠紧记此言!” 桑琼答应着收妥书信,又宽尉一番,这才告辞动身,会齐北宫三燕,并剑魔甘道明灵枢,离开了神机堡。 因为护灵而行,乘马不便,桑琼和三燕从成都雇船顺大江而下,直至巴县换船的时候,却听到南谷的消息。 江湖轰传,半个月以前,岭南太阳谷部分日月武士忽然反叛,深夜纵火焚谷,爆发血战,谷主“太阳神刀”麦承君被刺身亡,二龙一风也各受重伤,死在混战之中,大火整整烧了三天两夜,全谷尽成焦土,威名赫赫的南谷,从此瓦解冰消,步上了东庄覆灭的后尘。 桑琼和三燕全被这骇人听闻的消息惊呆了,他们虽然预知南谷将有变故,却料想不到变故竟会如此巨大,尤其麦家父子四人尽遭杀害,多年基业荡然无存,这悲惨的下场,实在太出人意外了。 桑琼忆及“万梅山庄”初遇麦家兄妹,“落凤峡”患难相共,终成挚友;记得临别之时,麦佳凤还殷殷致意,互订后期,谁知一别竟成了永诀…… 往事历历,如在昨日,桑琼满腔悲痛,都化作滚滚热泪,仰天浩叹,追思无限,一路催舟兼程东下,飞帆千里,第七天就赶到了金陵。 石头城巍峨依旧,故地重临,感触更深,这儿,是桑琼和欧阳王儿童年嬉戏的地方,一楼一角,一街一巷,都曾留下他们永难淡忘的足迹,如今景物依然,儿时伴侣也重聚了,但十年岁月,人世变迁,却在两颗纯真无邪的心灵上,烙下了痛苦的痕印。 船只尚未拢岸,欧阳玉儿凭舱眺望,眸中早蓄了满眶泪水,一时百感交集,是悲?是喜?连她自己也分辨不出来。 移舟近岸,刚系好缆索,搭妥跳板,岸上忽然迎过来一名青衣汉子,向船家一拱手,笑问道:“老大多辛苦了,从哪儿来?要往哪儿去?” 船老大连忙还礼道:“不敢当,我们是由川江直放金陵的,朋友有何见教?”) 那青衣汉子道:“难怪老大不知道,如今金陵船帮不比从前,凡是泊岸船只,都须按册登记,这是新近订的规矩。” 船老大哦了一声,问道:“请问要登记些什么?” 青衣汉子道:“来踪去处,载客运货,客人的姓氏,都要登记人册,随时送到上面去审查。” 桑琼正在舱门前,听了这话,不禁大感诧异,接口问道:“这是谁订的规矩?” 青衣汉子答道:“是九灵帮新颁令谕。” 桑琼一愣,忍不住和三燕交换了一瞥诧讶的眼色,微微一笑,道:“咱们常在金陵往来,怎么从没听过九灵帮这个名字敢情是新成的帮派?” 青衣汉子道:‘不错,正是新成不久的帮派,但如今大江船帮,已经统归九灵帮辖制,连巢湖龙船帮的船只也不例外。” 桑琼霎霎眼,笑道:“看来这个九灵帮倒是霸道得很,不知它总舵设在何处?由什么人主理全帮事务?登记的册子,要交给谁审查?” 那青衣汉子不悦道:“你是搭船的客人,只管照规矩登记,何须问得这样详细?难不成你倒反要咱们向你登记么?” 船老大见他已有不悦之色,急忙低声劝解道:“公子就照实告诉他们吧!江湖帮派是不能得罪的。” 桑琼傲然一笑,道:“我偏要得罪他们试试看。”接着,扬目对那青衣汉子道:“烦你回报一声,就说我这位客人不肯登记,九灵帮既非官府,意敢苛扰商民,叫那主事的人到这儿来见我,我要当面问问他!” 船老大吓得脸上变了色,急道:“公子爷,使不得” 桑琼道:“不用害怕,有我在,谅他们不敢。” 岸上那青衣汉子早已怒不可遏,目光打量着桑琼所佩刀剑,冷哼道:“朋友,别仗着你是会家子,有种的不要躲,回头叫你吃不完兜着走!” 桑琼沉声叱道:“你再敢饶舌,我就先割下你的舌头。” 青衣汉子一缩身,恨恨地哼了两声,如飞而去。 船老大见那船帮子含恨离去,不禁大感焦急,颤声说道:“公子爷,你这个祸闯大了,沿江临湖各码头,船帮的势力最大,这批人比衙门当差的还难惹,动辄聚众行凶,杀人就像宰鸡一样不当回事………” 桑琼晒道:“鼠胚之辈,何足畏惧,我倒要看看他们敢不敢动了我。” 船老大哭丧着脸道:“就算公子会武艺,他们不敢拿您怎么样,可在下……” 话音未落,便走过来一批人。 桑琼眺窗望去,顿时心头火起,原来那为首的家伙,头戴英雄巾,身着崭新紫花袍,竟是鬼偷邢彬。 俗云:“佛要金装,人要衣装。”这话的确不错,别看邢彬“三只手”出身,平时一副萎缩模样,如今从头到脚换了全副“行头”,腰也挺了,颈也直了,那种顾盼自雄的神情,可真“抖”起来啦。 大群人峰拥来到船边,青衣汉子掳袖指着桑琼所坐船只,愤愤地道:“回邢爷的话,那架傲小子就是乘的这条船。” 鬼偷邢彬一手持着颔下胡须一手叉在腰上,眼睛连看也没有看,哼道:“好家伙,胆子真不小,去把他叫下来,我要问话。” 青衣汉子刚想转身,忽又顿住,压低声音道:“邢爷,那小子带着兵刃,口气很横。只怕………” 鬼偷邢彬微笑道:“怕什么?有我邢爷在,他就是三头六臂,我也把他折下来玩玩,尽管放大胆子去叫,待会瞧我邢爷的手段,他敢再狂,我就叫他爬回去。” 船舱里三燕都忍不住要笑,黄燕溜了桑琼一眼,道:“听见了没有?人家要你这位大帮主爬着回来哩,这样的帮派,倒是天下少见…-” 桑琼又好气又好笑,脸色发青,说不出话来。 欧阳玉儿也起了童心,低声道:“桑哥哥快把刀剑解下来,咱们替你装扮一下,别让他认出本来面目,好好整他一整。” 三燕都是十几岁的女孩子,个个天真好玩,果然急急替桑琼改装,欧阳玉儿解下了龙剑和凤刀,黄燕忙用一幅布巾,替他掩住面庞…… 这时候,青衣汉子已大步走近船舷跳板,厉声喝道:“船里那横小子还不快滚出来、咱们邢爷叫你答话,是人物就不要躲!” 喝声未毕,舱口帘慢一掀,桑琼已挺立在舷边。 青衣汉子一惊,不由自主倒退了四五步,直退到鬼偷邢彬身边,才低声叫道:“邢爷快看,那小子出来了!” 鬼偷邢彬目光微落,向桑琼扫了一眼,冷冷道:“晤!倒差强像个人物,只是蒙头盖脸的显得小家子气,叫他下来,让邢爷我会会他。” 青衣汉子见桑琼未携兵刃,心胆略壮,扬声道:“喂!小子,你下来” 刚说到“来”字,眼一花,那分明站在船舷边的蒙面公子,突然闪电般应声到了面前。 这一次,不但青衣汉子心凉,连那些掳袖抡胳膊的闲.汉也骇然猛震,纷纷向后门退,喧哗之声顿住。 桑琼负手仰面,哑声问道:“哪一位是邢爷?” 鬼偷邢彬在桑琼现身落船的时候,脸上已显露出惊容,却又不得不强自镇定,闻言心中一跳,只好硬着头皮答道:“喏!就是我” 桑琼冷哼一声,双目冷电暴射,缓缓道:“邢爷叫我下来,有何见教?” 鬼偷邢彬咽了口唾沫,嘿嘿笑道:“见教不敢当,我要问问你这位朋友,山有山规。水有水章,走车行船,少不得各行有各行的习俗,此地船帮查询旅客身份,并没有失礼的地方,朋友你为什么恃强逞狠,不但不按规矩报名登记,反而口出恶言,辱及咱们九灵帮?莫非你自以为练过几招把式,专来寻事启衅的吗?今天说得出道理便罢,否则……” 桑琼接口道:“否则怎么样?” 鬼偷邢彬卷衣作势,道:“否则,你就别怪我要……” “你要叫我爬着回去?是不是?” “嘿嘿广邢彬骑虎难下,索性硬到底,冷笑道:“那还是客气的哩,惹得邢爷性起,你连爬也爬不回去了。” 桑琼忍住怒火,点头道:“很好,我就领教邢爷的绝技,倒看是谁爬回去。”声落招出,抢中宫,踏洪门,当胸一掌劈了过去。 鬼偷邢彬却也滑溜,倒踩七星躲开了一掌,谁知掌风擦身而过,后面那批闲汉却来不及门避,登时被打翻了七八个,响起一片惊呼哼痛之声。 邢彬骇然变色,沉声道:“朋友,你真想动手?” 桑琼笑道:“难道邢爷不肯赐教?” 鬼偷邢彬吸了一口真气,道:“好!既然你一定要找死,阎王爷也拦不住,朋友,报个姓名出来吧!” 桑琼冷晒道:“要知我姓名,先吃三掌!”左臂一圈,又是一掌推出。” 鬼偷邢彬被迫无奈,奋起全力,一声大喝双掌齐出,竟欲硬接。 桑琼心里暗惊,掌力忽然一撤一带,身躯侧转率匝,邢彬力道落空,拿桩不稳,刚向前一倾,却被桑琼右掌疾翻。上式“反手挥弦”,正拍在肩头上。 这一掌,不重也不轻,虽然没有伤及邢彬内脏,却摔了他一个“元宝大翻身”,在江边泥地上一连翻了三个筋斗,头上英雄巾和一袭崭新衣袍,都滚了一身泥泞。一鬼偷邢彬跃起身来,眼望着新衣加工染色,心里那份气,就甭提了,戟指桑琼骂道: “好小辈,你等着,今天不叫你知道九灵帮的厉害,老子就不姓邢,你准备倒媚就是了了。”口里骂着,脚下就想抹油开溜。 桑琼笑道:“邢爷是不是吝于赐教,欲去另约高手助拳?” 鬼偷邢彬怒冲冲道:“你知道就好,金陵城里不怕你飞上天去!” 桑琼道:“想走可以,但别忘了咱们刚才的条件。” 鬼偷邢彬一怔,道:“什么条件?” 桑琼缓缓道:“请邢爷爬回去。” 鬼偷邢彬羞怒交集,大喝道:“小辈欺人太甚。老子跟你拚了!”双掌连扬,猛然劈出三掌。 其实,邢彬颇有自知之明,早料定三掌伤不了眼前这位武功奇高的蒙面少年,不过是以进作退,三掌挥出,身形疾转,人已掠空而起。 他武功虽然平常,若论轻功身法,在九灵帮中却属翘楚,藉势腾身飞退,落地时业已远在四文外,正待撒步,不料一抬头,桑琼竟比他更快,早在身前含笑而待了。 鬼偷邢彬倒吸一口凉气,心一横,探手腰际便欲抽取软鞭,忽然发现桑琼脸上已不见蒙面布巾,眼中一亮,惊呼一声:“帮主!”两腿遽软,卟通跪了下去。 船上三燕几乎笑岔了气,相继步出船舱,欧阳玉儿笑着叫道:“桑哥哥,别饶他,先叫他爬一圈再说话!” 鬼偷邢彬望望三燕,再望望桑琼,方始恍然而悟,连忙伏地叩头道:“帮主,您这是何必呢?真把老偷儿瞒苦了!” 桑琼脸上笑容渐渐消失,代之是一片凝固的寒霜。好半响,才冷冷叱问道:“擅订陋规,苛扰商民,这是谁出的主意?” 鬼偷邢彬磕头如捣蒜,道:“是属下自作聪明想出的笨办法,自离古墓,这些日于兄弟们真是想念帮主,属下奉罗兄弟差遗,每日在江岸码头打听帮主的消息,但每日往来泊靠船只何止千百艘,一时想到这个懒方法,才使船帮订了这个规矩……” 桑琼听了这番解释,面色才稍见缓和,仍然责问道:“纵需打探消息,也应该委托船帮从侧面询问,岂能擅订陋规,苛扰商民?何况,此地船帮与九灵帮素无瓜葛,假如不是你仗势相追,那会如你之意汀下这项规矩,你这般招摇自作威福,损辱帮誉,也该重罚!” 鬼偷邢彬大呼冤枉,道:“帮主您哪里知道,众兄弟奉命分批东下,沿途协助天寿宫追查逃婢消息,难免须与各地帮会接触,如今九灵帮三个字,名震江南,谁不尊服,这可不是老偷儿一人造的谣,帮主不信,可以面询各位同门弟兄。” 桑琼严厉地道:“我自然要查问明白才罢,宣扬帮威固然应该,所取手段却不能不慎重,以强欺弱,以暴凌寡,都非正当方法,谁若违背了这个原则,无论其意是善是恶,九灵帮都不能原谅他。” 鬼偷邢彬忙道:“帮主明鉴,老偷儿委托船帮办事,决没有威迫勒诈,也没有用他们一文钱………” 桑琼颔首道:“原应这样才对,起来吧,去船上见过三位!”娘。” 鬼偷邢彬再拜起身,又向三燕施礼相见,神态必恭必敬,这情形,却把那批船帮闲汉们看得瞪目咋舌不已。 青衣汉子姓曾,乃是金陵船帮管事,知悉这位“横小于”竟是九灵帮的帮主,连忙嘱人飞骑报讯,一面准备车马待用,不多久,罗天奇等人都得讯赶到江边迎接,桑琼述及西堡经过,莫不嗟叹。 众人-一在剑魔甘道明的灵枢前执礼拜奠,厚赏船家,嘱命泊岸等候,不必移动灵枢,以便三燕护灵北返。 罗大奇无限感慨地说道:“短短一年不到,连毁武林四大世家,那姓曹的老匹夫的确可算天下第一个枭雄,但他煞费苦心,准备了十年之久,虽然害了老一辈,却并没有真正毁灭了四大世家的根本,反使年轻一辈的化解隙怨,份外振作团结,这结果,只怕决非老匹夫始料所及。” 桑琼颔首道:“天奇此言,深合我心,咱们表面上好像处处落在老贼算计之中,实则也渐渐揭穿了他的诡诈阴谋,如能越挫越坚,不为所惑,使天下同道都能体认艰危浩劫,同仇敌汽,那么,东庄南谷毁得有价,北宫西堡也牺牲得不冤,总有一天,咱们要向老贼连本带利讨回来。” 罗天奇接口道:“小弟奉命整建卧龙庄,业已开工多时,如今庄内房舍已修复大半,全帮俱迁驻庄中,就请大哥和姑娘们移驾返庄再叙如何?” 桑琼和三燕都点头称好,大伙儿起身下船,登车的登车,上马的上马,热热闹闹启程,只见衣香鬓影,骏马嘶风,早引得江岸一带居民扶老携幼,争相瞻仰。 三燕都上了马车,刚驰动不久,桑琼忽然从车窗探首问道:“玉妹妹,愚兄的刀剑可曾带在身边?” 欧阳玉儿一怔。失笑道:“唉呀!方才只顾着说话,竟把刀剑忘在舱里了,快叫车辆略等一会,我去替你取了来。” 桑琼道:“既在船舱中,不必麻烦玉妹亲去了,你们先走一步,愚兄自去寻取……” 鬼偷邢彬适在旁边听见,笑道:“何须劳动帮主,属下径去取来便了。” 桑琼道:“这样也好,你快去快来,顺便叮嘱船帮中人,好细看护船只和灵枢,别让闲杂人胡乱上下。” 鬼偷邢彬点头答应,问明欧阳玉儿放置龙剑凤刀的所在,圈马而去。 桑琼和三燕都没想到会有意外,车马仍然继续前进,一路上,未见鬼偷邢彬赶来,也没有在意。 卧龙庄建于金棱城东北郊,背倚钟山,远眺玄武湖,占地千亩,雄伟开阔,自从桑琼痛失爱妻,遣散庄丁仆妇,东庄瓦解冰消,许多房舍已颓败倒塌,庭园荒弃,早失去当年雄姿,现经罗天奇等鸠工整修,才算略复旧观,庄内还有许多工匠在搬术运石,忙碌不已。 桑琼浪迹年余,故土重临,想到昔年风光,倍感心酸;欧阳玉儿则是旧地再游,儿时情趣宛如昨宵,一面感叹人世的沧桑,一面又缅怀逝去的欢乐,竟是忧喜交集,百感丛生,说不出是苦?是甜?—— 幻想时代扫校

老少四人遍搜全店,将宿旅客和另外一名伙计以及厨下杂工都集中打听,仔细查问,却无人见到过桑琼,那名伙计是客栈掌柜的内侄,桑琼来是恰好在后院侍候客人,只知道前面的确接待过一位少年相公,并且有马匹上槽喂料,后来匆匆离店,但不敢认定是不是桑琼。 墨燕见其中别无涉嫌贼党,便取了一封银子吩咐那店伙安顿善后,同时安慰欧阳玉儿道:“桑公子既未在店中逗留,想必不会有甚意外,八成只被那假扮伙计的狗贼设骗骗走了,以时间计算,他跟咱们一前一后相隔不过一两个时辰,快些追还来得及。” 欧阳玉儿已经急得没有主意,蹙眉道:“咱们不知道他向哪儿去的,怎么追法呢?” 墨燕道:“他没有回头,也决不会真如贼徒所说向南进人大别山区,看来仍是向西走的可能最大。” 黄燕却道:“贼徒不惜假扮店伙守候此地,自然是知道咱们要去西堡,才意图阻难,怎会让桑琼公子继续向西去?我猜他们一定另设一番谎话,不知把桑公子骗到什么陷阱中了?” 欧阳玉儿越发焦急道:“真要如此,咱们却到哪儿去追他?” 剑魔甘道明不愧阅历丰富,略一沉吟,就道:“你们先别心急,不防冷静想一想,四丫头的猜测颇有道理,但贼徒们既然想诓咱们在商城留住三天,可见不会在附近对他下手,如今东南两方都不须顾虚,唯一能骗得桑琼匆匆赶去的,除了西堡,不可能再有其他地方,贼徒们以他为借口诓骗咱们,少不了也会用咱们为饵诓骗他,所以,依我看,向西追不会错。” 欧阳玉儿急道:“那就快追,别再耽误了。”说着,已经迫不及待,奔出店门,一跃上马。 四骑快马首尾相接,铁蹄溅起云花,冒着扑面寒风和苍茫夜色,驰出商城西门,循官道,疾行了半夜,走在前面的欧阳玉儿忽然发出一声惊呼,用手指着左侧雪地叫道:“你们快看,那是什么?” 剑魔和双燕齐齐收收僵勒马,一望之下,都大吃一惊…… 右侧是一条由南向北端流的小河边积雪盈寸,雪地上倒卧着一匹通体白毛的蒙古种健马,本来马色和雪花同样洁白,使人不易看见,但因马身上插着一柄锋利长刀,由鬃旁直贯马腹,刀伤处一片殷红,是以显得份外夺目。 剑魔和三燕纷纷下马察看,那匹白马已经断了气,马尸上鞍辔仍在,血液也没有凝固,附近河边则足迹凌乱,分明不久前曾有人在这儿激战过。 欧阳王儿抢着在马鞍上翻寻,却未找到任何可资识别的号牌烙印,张惶道:“甘叔叔,两位姊姊,你们看这匹马会不会是桑哥哥的坐骑?” 剑魔甘道明摇头道:“不像,假如是巢湖龙船帮的马匹,必然会有烙印,不过这匹马通体纯白,看不见一根杂毛,品种极佳,可见马主也非平常人物。” 黄燕游目四顾道:“是啊!马匹重伤而死,主人可能也遭遇不测.但是附近怎么竟看不见一具尸体呢?” 欧阳玉儿心里一阵寒,忙道:“咱们快在附近找找看,也许会发现什么线索。” 可是,说来奇怪,大家详细搜索,并未发现受伤的人,只有可行浅浅蹄印,沿着小河向北而去。, 墨燕沉吟道:“这事十分蹊跷,从状况看,显见有人夜行至此,被强敌追及,坐马倒毙,人可能已经落水或被掳劫去了,而马尸犹温,血水不凝,分明变故发生不久,咱们随后赶到,怎会毫未听到异声响动?” 大家想想,都觉得这话不错,三燕修为已到一流高手,剑魔甘道明更是武林中有数高人之一,凭他们的耳目,又在旷野,论理的确早该听到响动才对。 欧阳王儿焦急地叫道:“快追”话音未毕,当先掠上马背,一抖马缰,便想循着河边蹄印直追下去。 剑魔甘道明突然沉声道:“玉儿!慢一些!” 欧阳玉儿惶然道:“假如是桑哥哥遭了毒手,再不快些追赶,就要来不及了啊!” 甘道明却摇摇头道:“傻孩子,你还不知道桑琼的功力吗?如果是他,岂会如此轻易便遭人毒手,咱们竟听不到丝毫争斗的声音?我看其中有诈………” 欧阳玉儿诧问道:“马尸尚在,血渍犹新,怎么会有诈?” 甘道明道:“马尸血渍,乃是有人故布疑阵,依我忖度,此地一切都是假的,根本就没有人在这儿动手,也无人受伤,即使有,那人也决非桑琼。” 欧阳玉儿愕然道:“为什么?谁会故布疑阵?他们有什么目的?” 甘道明微笑道:“玉儿,你忘了商城客栈中那假店伙的诡计么?他设词欺骗咱们,想把咱们留在商城耽误三天时间,目的又何在?” 欧阳玉儿怔了片刻,恍然道:“甘叔叔的意思是说,他们假扮店伙企图延阻我们的行程,没有成功,才故布疑阵,欲把咱们引人歧途,以便耽误咱们赶往西堡?” 剑魔甘道明点头道:“正是如此。” 欧阳玉儿又道:“可是他们弄此手段,有何作用?” 甘道明笑道:“很简单,他们是不欲咱们追上桑琼,要咱们不能同入西堡,好使桑琼单独与璇机秀士邓玄见面,便于各个击破,或者从中仍起误会罢了。” 墨燕和黄燕都异口同声道:“不错,由此可见桑公子必定已经连夜赶去西堡,走在咱们前面了,否则,那块马鞍号牌不会落在店伙手中。” 欧阳玉儿沉吟道:“这话固然很可能,但咱们若不跟踪蹄印去察看究竟,万一真是桑哥哥遭人毒手,那时怎么办呢?” 剑魔甘道明摇头苦笑道:“既然你一心悬念不肯放手,咱们就循蹄印迫下去看看也好,我敢说这蹄印必然会绕向咱们来时的方向,决不会一直沿河北行,更不会折向西方。” 欧阳玉儿道:“咱们且追下去试试看,假如真如甘叔叔所料,再掉头西行也不迟。” 甘道明和墨黄二燕拗她不过,只得依她,大家重以上马,随着河边蹄印寻去。 途中几次经过河水浅窄之处,那蹄印果然并无西转渡河之意,直行十余里,意恰如甘道明所料,反而折向东南方去商城的回路了。 欧阳玉儿勒马俯首,迟疑半晌,终于叹了一口气,同意放弃继续追踪。 老少四人掉转马头,涉水渡河,当时已经没有时间再选择河水浅窄的渡口,。随意找了个岸低之处,便拍马浮水而渡。 四匹马首尾相连,剑魔甘道明领先,三燕随后,刚渡至中流,甘道明突然耸了耸鼻子,低声道:“你们闻闻看,好像有什么怪异味道?” 三燕也跟着吸气嗅查,黄燕首先叫道:“唔很像是桐油的气味………” 剑魔探手向河水中一捞,意捞了满手油污,心头一震,脱口喝道:“不好!快走” 喝声甫出,上流数里的地方忽然闪起一片火光,原来河面上全被浮油充斥,一经引燃,满河尽是熊熊大火,正顺流向下延烧过来。 三燕慌忙提缰催马抢渡,无奈马匹正浮至深水处,竟无法加力。 眼看大火已烧到近前,欧阳玉儿突然娇呼道:“脱身要紧,别顾马匹了!”莲足猛点,身形已冲天拔起,一式“乳燕掠波”,跃向对岸。 剑魔甘道明和墨黄二燕也急急舍了坐骑,飞身上岸,脚才落地,大火已将河中四匹健马一齐卷住。 可怜那四匹马,进退无路,欲逃不及,直被烧得哀嘶悲呜,翻滚逐波而下,不多久,便已毛焦皮烂,成了四团拓尸…… 墨燕黛眉怒扬,拔剑叫道:“好鄙劣的狗贼,看姑娘不把你们碎尸万段,你们也不知厉害。”飞步向上流奔去。 欧阳玉儿等尽都怒不可遏,一齐展动身法道河疾追,待赶到放火的地方,除了在河岸边见到数十只空油桶和一大片马蹄痕印。早连半个人影也寻不到了。 三燕气得顿足叱骂,还想蹑踪再追,却被剑魔甘道明拦住,道:“事已至此,纵追何及,暂且把这笔账记下吧!” 欧阳五儿自责道:“都怪我不好,现在马匹没有了,怎么赶路呢?” 甘道明道:“只好徒步上路,到前面市镇再另购坐骑,如今事实证明贼徒早已注意咱们行动,说不定前途还有诡谋陷阱,必须沉着,才不致上当。” 黄燕恨恨道:“他们敢再来,非教他加倍替马匹赏命不可。” 欧阳玉儿道:“贼徒们明知烧不到咱们,目的就在毁了坐骑,使咱们延误行程,先设疑阵,继施诡谋,一计不成又设一计,可见暗中必有人监视着咱们的一举一动。” 甘道明晒道:“既然知道,就不必尽生气,迟早都有让他们现露原形的时候,现在还是早早上路要紧。” 三燕垂头丧气,只得徒步上路,这一夜,连经变故,前后耽误了不少时候,加以商城附近多是山区,别无繁华城镇,直到第二天近午,抵达光山县城,才买到马匹代步,然后经信阳,绕桐柏,虽然一路并未再遭遇事故,却始终跟桑琼之间相差了百里之遥。 就这百里之差,几乎造成无法弥补的挫折,险些使西堡之行,一败涂地…… 口口口 神机堡,建在与青城山隔江相对的龙溪北郊。 龙溪虽是个小镇集,但因南望青城山下的马家渡:一东临天下驰名的“都江堰”;北依九顶余脉,扼川崃及松潘高原一带往来成都府必经要道,所以市面分外繁华。 川中有一特色,凡属临近江河岸埠,必多茶馆,来往旅客略多些的水陆码头,茶馆更是比栉相连,有的兼管酒食或各种点心,供应路过客商和挑夫苦力,设备简而且陋,却座上客常满,壶中“茶”不空,生意都好。 这些茶馆,为了适应江岸地形,大多店门临街,后屋悬空,草草几只竹林为梁,下铺木板,围以竹席,顶上再盖上几张芦席或几束稻梗,便可以正式开张营业了。 川人好坐茶馆,摆“龙门阵”,久已名闻海内,这不仅限于游手好闲的老爷,连终日辛苦的挑夫走卒,也不例外,但能抽得片刻休闲,莫不以一盏“盖碗”,三五围坐,天南地北“摆”上一阵为乐。 龙溪西街临江一带,茶馆一家挨着一家,总有二十余间,时才清晨,家家都上了三四成坐,其中绝大多数是靠江船挑担货物的苦力,借茶馆歇脚待货,另处少数则是当地“袍哥”,刚从床上爬起来,到茶馆里泡壶下脚茶,叫“么师”打盆面水,连梳洗带早点,外加吹牛下棋,一天的闲荡,就从茶馆里面开始了。 这一天,才麻麻亮,江边茶馆中,却来了一位阔客。 客人一袭儒衫,肩上交插着一刀一剑,跨下一匹枣红色骏马,蹄声得得,缓缓驰近,马上儒衫少年虽然满身风尘,眉宇间却不脱英爽气概,一双斜挑人鬓的剑眉下,眸子炯炯放射着神光。正沿街向茶馆一家家扫视而过。 茶客们都被这少年英姿所引,有的放下了茶碗,有的停了奕棋,大伙儿不约而同全把惊诧的目光,交投在少年身上。 那儒衫少年按辔徐行,来到一家铺面略大的茶馆门前,。一眼触及帘下那块“临江江楼”三字招牌,脸上顿时浮现笑容,轻收丝僵,飘然落马,把马缰向鞍上一搭,缓步走了进来,自顾寻了张桌子坐下。 “临江楼”茶馆中的么师连忙迎上前去,含笑问道:“少爷喝茶吗?龙井,香片,铁观音?要不要来几碟点心?”一 儒衫少年点点头道:“好!随便!” “随便?”么师一拐,接着大声叫道:“随手!三号的。” 后面应声抛过来一条抹桌布,那么师一抄手肘,接个正着,用力在桌子上抹了一遍,又含笑问道:“少爷还没吃早点吧?来碗啥子茶?要些啥子点心?麻花?包子?兔儿肉挟锅魁?” 懦衫少年也微微一笑,点头道:“我说过了,随便!” 么师又是一愣,低头又抹了一遍桌子,含笑道:“少爷要喝啥子茶?吩咐了好送来……” 儒衫少年笑容忽敛,不悦道:“我不是说过了吗?随便什么都行,你难道没有听清楚?” 么师尴尬地笑道:“听是听清楚了,可是……小店没有随便,只有随手,已经抹过两次了……” 正说着,一名三十多岁精悍汉子笑嘻嘻走了过来,向么师挥挥手,道:“这位客人是外地来的,不悉川语,你别在这儿胡缠不清,下去先送一壶上等龙井来,把细致些的点心准备几样,就说是我吩咐的!” 么师喏喏连声而退,那精悍汉子又向少年拱手笑道:“公子大约是第一次上茶馆吧?川中茶肆酒楼,‘随手’就是抹布的意思,那伙计又是本地乡下人,没听懂公子的吩咐,才闹上这场误会。” 儒衫少年“哦”了一声,恍然笑道:“这么说,倒是我错怪他了,老兄口音不似本地,敢问府上是…二——” 精悍汉子笑道:“在下何元庆,长安府人氏,负买人川,就在此地落藉,所以算得半个西川人,请问公子呢?” 儒衫少年道:“在下桑琼,祖籍金陵府。” 那何元庆脸上忽然掠过一抹惊喜之色,问道:“久闻金陵府有一座卧龙庄,乃是名闻江湖的圣地,卧龙庄庄主也姓桑、公子莫非……” 桑琼警觉地截口道:”何见也是武林中人么?” 何元庆笑道:“在下虽然不是武林人物,却因开设这家简陋茶馆,往来客人大多是江湖走动的,所以也耳闻些武林轶事。” 桑琼喜道:“原来何见就是本店店东,失敬了!” 何元庆廉笑道:“惭愧!惭愧!在下是穷途末路,弄这间小店混碗饭吃而已,桑公子乃是贵客。但不知侠驾入川,是偶尔游历经过呢?还是另有事故特意莅止?” 桑琼见这位茶馆老板谈吐不俗,而且自己正欲打听欧阳玉儿音讯,便坦然答道:“在下因要事特由皖中赶来,正欲向何兄打听一项消息………” 何元庆未等他说完,抢着轻声问道:“公子可是想知道一位老人家和三位姑娘音讯?” 桑琼眼中一亮,忙道:“正是。” 何元庆又问:“这么说,公子的确是卧龙庄桑庄主了?” 桑琼点点头,何元庆立即神秘地在右顾右盼一遍,然后告罪进人茶馆后进,再出来时,手里拿着一封纸柬。 何元庆面带谗笑,悄悄把纸柬递给了桑琼,同时低声说道:“这是昨日傍晚一位老人家领着三位姑娘,在小店休息的时候,特别重托在下留交桑庄主的,据其中一位姑娘吩咐,请桑庄主急速依信内的话行事……” 桑琼接柬在手,低头一看,封柬十分简劣,显系就地购用,匆匆书成的,心里不期忖道:“玉儿他们也太奇怪了,多候半日都来不及?却留信给如此一间杂乱简陋的茶馆主人,假如信中有什么重要事项,岂非太容易疏失泄漏了么? 心里想着,微一皱眉,却没有急于拆着柬中内容,只含笑问道:‘请问何兄,那留情的一老三少,可曾提过他们自己的姓氏称谓?昨日何时来店?何时离去?除了留柬之外,有没有其他言语?” 何元庆道:“那老人家和三位姑娘是午后来小店喝茶休息的,看样子,好象在等人,后来忽然吩咐小店准备纸笔,书就此柬,便匆匆离去了,临行时,其中一位姑娘把信柬交给在下,吩咐说:‘近日之内,有一位从金陵卧龙庄来的桑庄主要到这儿寻我们,你若问明确是桑庄主,就把这封信转交给他,请他依信急速行事,假如超过三天无人前来,就把这封信烧掉。’接着,赏了在下一锭银子,出店而去,在下当时竟忘了请教她们姓氏。” 桑琼略一沉吟,这才拆开信柬,却见柬中只潦草写着几句话:“突现异微,无法相候,已连夜入堡,盼速来” 桑琼心头一震,细看字迹虽然绢秀,不像是欧阳玉儿手笔,看这情形,他们很可能是因等候自己的时候,突然发现艳琴或其他贼徒在附近经过,所以追踪先去了西堡,匆匆留信嘱自己赶去会合。 假如真是这样,也很可能先行分散跟踪对方,等自己赶到,再舀议进行的方法,却使再急,总应该留下一个人跟自己会面,不该四人全部抢先进人神机堡呀!再说,留书已嫌卤奔疏忽,信又不是欧阳玉儿亲笔,更属不近情理,难道是剑魔甘道明任性独断孤行,玉儿拦他不住,才迫得如此安排? 桑琼是个心思慎密的人,暗暗盘算,觉得此事有些可疑,于是又问道:“那三位姑娘本来约好在下今天到贵店晤面的,怎会又匆匆留信先走了呢?何见有没有看见这封信是其中那一位姑娘写的?她身上衣服是什么颜色?” 何元庆瞑目回忆片刻,答道:‘当时她们为什么要走;在下不太清楚,只看见其中那位老人家急着要离去,三位姑娘正在苦劝,那老人家说什么也不答应,后来一位穿黑衣的姑娘就提笔写了这封信…——” 桑琼“哦”一了声,疑云顿消,暗道:这就不错了,果然是甘道明立意孤行,信是由墨燕执笔的。 一念及此,立即站了起来,拱手道:“多承何见传信之情,且容后谢,在下告辞了。” 取一锭碎银掷在桌上算作茶资,大步出了“临江楼”。 那何元庆紧跟着追到店门口,无论如何不肯收受银两,并且热诚地道:“桑庄主事毕之后,务必请来盘桓几日,小店已蒙厚赐,这点资费决不敢领。” 桑琼已板鞍上了马,回顾笑道:“何兄不必太客气了,假如一定过意不去,就请指引一下神机堡的路径吧!” 何元庆推辞不过,只得详告了西堡方位,收了银子。 桑琼供手告辞,扬鞭纵马向北而去,背影刚消失在街前转角处,‘临江楼”茶馆后进窗口,也及时飞起一只健鸽,绕室一匝,振翅径向北郊飞去。 龙溪北郊靠近九顶山余峰下,耸立着一座巍峨而阴森的城堡;环堡一派石砌高墙,墙下凿沟为河,周围十里,没有一户百姓人家。 这儿,就是名列武林四大世家之一的“神机堡”。 神机堡深讲沟高垒,除了酉南一座堡门,别无途径可通,而那座以生铁铸造,厚箭尺半。高达九尺的堡门,却长年紧闭,只留下门角一道附属的窄门可供出人,而且,环堡护墙河上,仅有的一架铁制吊桥,也是经年高吊在半空中,很少有放落的时候。 桥头有一座石屋,住着二十名精壮堡丁,不分日夜,轮班扼守在吊桥下,如无堡主令谕,任何欲往西堡的武林人物,一概于河边挡驾。 自从璇机秀士邓玄手创神机堡,三十年来,西堡都闭关自守,与世隔绝,西堡弟子很少履及江胡,也不欢迎武林同道进人西堡。是以,神机堡虽与“东庄”、“南谷”、“北宫” 并称“武林四大世家”,一般人却对“西堡”始终抱着“敬鬼神而远之”的心理,连近在咫尺的青城和峨嵋两派,也为了神机堡而绝迹江湖相传多年前,青城掌教习仙白云真人,为“睦邻”礼貌,曾亲赴“神机堡”拜晤邓玄,竟遭拒见,羞恼之下,便邀约峨嵋掌教大悲道长联袂再往西堡投贴拜会,又被拒于堡外,两派掌教一怒,三次投帖,名帖竟改用黑色。 黑帖入门,在武开林中习俗,乃是极不礼貌的行动,包含着轻蔑和挑战的意味,这一次,璇机秀士邓玄却亲自出迎了。 白云真人和大悲道长挟忿堡,与邓玄一言不合,终于兵戎相见,一场激战下来,大悲道长断了一条左臂,白灵真人却溅血丧命,死在西堡。 青城,峨嵋二派激忿难抑,尽出高手和曾道百余人,大举会攻神机堡,厮杀整夜,竟落得全军覆灭,两派精英殆尽,大悲道长单人只剑逃回峨嵋金顶,不到三天,也悲愤而死,临终留下一句遗言:“西堡不灭,峨嵋和青城永绝江湖。” 从此,武林中再也见不到峨嵋和青城二派弟子,“神机堡”却成了震慑江湖的“禁地”,被尊为“武林四大世家”之一了。 大家对西堡既畏惧,又好奇,但谁也不敢轻越雷池一步,武林人物经过龙溪,莫不绕道而行,远远避开那阴森而巍峨的石墙,西南数省,尽被西堡威名笼慑,无论黑白两道,不是拱服俯首,便只有迁徒离川,另谋基业。 这些事,桑琼自是早已知悉,因此,他不能不替剑魔甘道明和北宫三燕担心,也不能不使自己提高警惕。 他一路沉思,策马转出龙溪大街,纵目远眺,已能望见那片建筑在丘陵起伏中的白石堡墙。 渐渐,西堡堡门前的吊桥也清晰可辨了,桑琼不期生出沉重之感,他深知此行的艰巨和困难,一丝疏忽,都可能造成无法弥补的血腥后果。假如北宫剑魔及三燕真的已经进人西堡,以甘道明的狂傲跋扈,只怕早跟璇玑秀士邓玄翻了脸,不知现在弄成什么局面?他接踵赶去,究意应该用什么态度才妥当呢?如果邓玄拒斥不见,那时怎么办? 想着想着,尚无良策,坐下骏马已在护堡河边停步。 唉!不人虎穴,焉得虎子。既然来了,只有硬着头皮试上一试了。 当下把心一横,就在马上抖开一份准备妥当的大红拜帖,扬声向对岸叫道:“九灵帮投帖拜候,烦请接引!” 对岸吊桥下那栋石屋门前,四名劲装跨刀挺着红樱长枪的堡丁并肩而立,桑琼还没到河边,他们早就看见了,此时却故作未见,大刺刺地问道:“神机堡不待外宾,朋友难道不知道吗?” 桑琼毫不生气,微笑道:“不错,但桑某却并非自己找上神机堡,而是贵堡邀请而来,不知是否属于例外?” 其中一名堡丁冷哼两声,道:“这倒是奇闻,朋友,你是谁邀请来的?” 桑琼笑道:“贵堡帐房师爷莫金荣。” “莫师爷?” 四名堡了齐都一楞,互相望了一眼,其中一个立刻转身近进石屋,不片刻,屋中走出一个跨刀大汉,模样似是扼守桥头堡丁的头目。 那头目隔着护堡河,先向桑琼打量一阵,脸上颇有疑惑之色,态度却比堡了客气了些,问道:“朋友真是咱们堡中莫师爷邀约来的?” 桑琼道:“正是” 头目又道:“可有凭证信物?” 桑琼摇头道:“在下与莫师爷相识于邛崃山麓,承他亲口相邀,特来应约,并无凭证信物。” 一那头目一听,登时恢复了傲慢神色,冷冷道:“好吧!把拜帖送过来,我替你回一声。见不见却很难料。” 护堡河宽达三丈,吊桥又未放落,桑琼在河南岸,那头目和堡丁们却在北岸,竟要桑琼自将拜帖送过去,显然带着鄙夷和调侃的意味。 桑琼忍辱负重,并不介意,含笑道:“请接住了。” 说着,左掌托着那张大红拜帖轻轻一送,真力源源而出,那拜帖平平稳稳飘飞三丈,不疾不徐,冉冉向头目飞至。 那头目见桑琼并未提气作势,信手一送,竟有如此功力,脸上已惊容遍布,及至拜帖飞近,伸出手去一接,却发觉那薄薄一张红纸,重逾靠钧,双手全力捧接,仍然拿桩不稳,登登登连退了四五步,一屁股跌坐地上。 桑琼微笑道:“失手!失手!大头目多多原谅。” 那头目早已骇然变色,连忙挣扎着爬起身来,低头一看拜帖,惊骇更甚,问道:“桑帮主现在何处?” 桑琼笑道:“不敢,就是区区在下。” 头目一震,连忙沉声道:“鸣钟!放桥! 石屋中顿时扬起一片铿锵钟声,堡楼黄旗展动,“轧轧”之声随起,那架高悬半空的铁制吊桥,缓缓降了下来,横跨护堡河,接连成一条足容四马并驰的大道。 桑琼倒觉得诧异不解,暗忖道:他还没有回报入堡,便放桥相迎,究竟是莫金荣早有交待了还是这小子吃硬不吃软,变得前倨而后恭了呢?;-。 吊桥放落,那头目快步迎过桥来,躬身道:“请桑帮主随小的入堡。” 桑琼点了点头,含笑道:“多谢接引。”翻身落下马鞍。他心中虽然觉得诧异,但为了礼敬西堡,特地牵马步行,跟随那头目步上吊桥。 经过桥头石屋的时候,堡丁们一齐躬身施礼,并分出二人随护相送,代桑琼执着马缰。 走进堡门,是一条笔直的石板路,一眼望去,不见尽端,路侧房舍比邻,十分整齐,街上除了偶有堡了走动,居民们都避人房中,所以显得“神机堡”份外宽敞和严肃,使人不期生出凉然之感。 那头目和堡丁伴送桑琼进人堡门之后,便躬身退去,另由一名青衣小帽的中年胖子负责接待。 中年胖子一口道地川腔,神态颇见傲慢,眯着一双细小鼠目,向桑琼上上下下先打量了一遍,一开口,便做态毕露,冷笑着道:“神机堡数十年未有外人踏人堡门,桑帮主可说是唯一例外!” 桑琼微微一笑,不亢不卑地答道:“这是托贵堡莫师爷见邀之幸,否则,在下也无法瞻仰名闻天下的西堡威仪了。” 那中年胖了嘿嘿笑道:“桑帮主跟咱们莫师爷相识多久了?” 桑琼道:“不过数月进光。” 中年胖子矜持地点点头,又问道:“交情很深么?” 桑琼有些不悦,冷冷道:“也只是先后两面之识而已。” 中年胖子哼了一声,阴笑道:“这倒令人难信,仅只见过一二次面,莫师爷竟会邀桑帮主来西堡作客……”-。一桑琼微笑道:“假如阁下不相信,可以当面去问贵堡莫师爷,在下久仰西堡声威,但‘道不同不相为谋’,并没有.‘攀龙附凤’的心意。” 骆寒湘勃然大怒,脸上一阵青一阵红,沉声道:“姓桑的,你不要以为认识莫师爷,就由得你在神机堡放肆,区区一个九灵帮,算什么东西!” 桑琼傲笑道:“九灵帮固然是武林无名小派,但神机堡徒拥虚名,看来也只是鬼崇之域罢了。” 骆寒湘双目圆睁,凶光闪射,一提双掌,便欲动手……… 正在这剑拔夸张的时候,忽然一名堡丁报道:“莫师爷请桑帮主怀明当相见。” 骆寒湘闻声一怔,回头喝问道:“总管知不知道:” 堡了应道:“曹总管正陪堡主在璇机堂下棋,莫师爷也由璇玑堂过来,业已回明堡主和曹总管。” 骆寒湘含恨瞪了桑琼一眼,强自按捺住怒火,冷笑两声,道:“且让你得意些时,迟早你会知道西堡的厉害n” 话声微顿,一拱手道:“请!” 桑琼还了一礼,笑道:“有烦骆兄,请指引。” 骆寒湘拂袖转身,领着桑琼转人一条窄街,东抹西拐,足走了顿炊之久,才抵达一栋高大的屋宇前。 桑琼颇欲默记路径,只觉所经街道,竟隐含九宫奇门形式布置,街道两侧,房屋都建成同一形状,初时尚可记意,多转几次,早已头晕目眩,连方向也分辨不清了。 这时,他才感到“神机堡”果然不可轻侮,单看堡中街道房屋布置,处处暗合阴阳,一街一巷,一房一户,莫不是困人的陷阱,“璇机秀士”邓玄当年建筑神机堡,不知耗费了多少心血金钱,江湖传言“神机堡遍地机关,步步陷阱’,这句话绝非跨大之词。 那座名叫“怀明堂”的屋宇,形如“方盒”,前后又分为明暗两大间,明间是宽大的敞厅,暗间则是蒸烹的厨房,厅中陈设华丽,看起来应该是专为接待宾客用的,但“神机堡” 一向不欢迎外宾,是以就很难猜测它的用途了。 骆寒湘仅到敞厅门外止步、高声道:“九灵帮帮主应邀入堡。” 听中一阵哈哈大笑,迎出一人,正是师爷莫金荣。 莫师爷满面含笑,老远就拱手作礼,道:“贵客莅临,快请入厅待茶。” 桑琼连忙抱拳道:“桑某来得冒昧,莫老前辈海涵。” 莫师爷微微一怔,连声道:“请!请!请!”两人把臂并肩进人敞厅,骆寒湘却留在厅外,并未踉入。 偌大一间敞厅中,空荡荡并无第三个人,桑琼在一张黑漆八仙椅上坐了下来,无意间一触椅柄,手心一片冰冷,这才警觉厅中桌椅无一不是钢铁所铸。 他心头暗震,连忙提气蓄势,以防变故。 莫师爷似乎看出他有些坐不安稳,含笑解释道:“敝堡堡主生平最精机械制作,家俱都系堡主亲自督铸,用以待客,另具妙处。” 说着,举手向桌边一按,只听“铮”地一声轻响,桌上突然裂开一个方形洞孔,孔中冉冉升起一片钢板,竟托着两盏热腾腾的香茗。 莫师爷取了一盏,先敬桑琼,笑道:“这是敞堡特有山泉所蒸的‘地浆’,虽比不上落凤峡‘力士神泉’,练武的人喝了,也颇有爽神明目的功效,老弟当当如何。” 桑琼浅啜一口,清香扑鼻,人喉微涩,却带些回甘,不觉脱口赞道:“好茶!拜领厚踢了。” 笑语一阵,戒心略驰,莫师爷才奇异地问道“记得在邛崃山麓结识老弟台的时候,好像老弟台贵姓是杨,并有令妹与一位姓罗的少年同行,怎么今日单独莅临,名帖上又写着姓桑……” 桑琼笑道:“不满老前辈说,那时为了赶往落凤峡,途中避免多生枝节,故伪称姓杨,在下实是姓桑,单名一个琼字。” 莫师爷口里“哦”了一声,眼中惊诧迷惑之色却未尽去,又问道:“如此说来,令妹和贵友也都是用的假名姓了?” 桑琼摇头道:“这倒没有,杨姑娘与在下并非同胞所生,乃是结义的义兄妹,那位罗兄,是帮中同盟手足。” 莫师爷又“哦”了一声,哈哈笑道:“老朽明白了,九灵帮在武林中尚水正式开山立派,老弟台不愿早为人知,是以假托姓氏,以求方便,甚至连桑琼二字。也是假的了。” 桑琼正色道:“不!桑琼二字,实是在下真正姓氏……” 莫师爷摇手笑道:“老弟台,不用瞒我了,咱们神机堡虽然蔽塞川中,不悉武林大势,但却听说过同列武林四大世家的金陵卧龙庄庄主,就叫做桑琼,跟老弟台这次使用的名字一模一样,毫无分别……。” 桑琼含笑接道:“在下正是当年卧龙庄的桑琼。” 莫师爷神色一震,诧道:“你就是东庄庄主?” 桑琼道:“正是,但现在却是九灵帮中一名卑微帮主了。” 莫师爷道:“这究意是怎么一回事?” 桑琼便把东庄覆灭瓦解的经过,大略说了一遍,接着又叙述入盟九灵帮,被推为帮主,以及为查究东庄惨变内情,千里接出春梅,在巢湖湖滨赁屋治病,如何被人假冒皖中神医黄光平,企图杀害春梅……等等情节—— 幻想时代扫校

车马未近庄门,欧阳玉儿已忍不住高高挑起窗帘,指点着何处是当年嬉戏之所,何处是幼时留恋之地?正跟二燕谈得高兴,突见庄侧一片半山斜坡上,多了一条白石梯级和石崖石亭,不禁诧问道:“桑哥哥,那是什么房舍?好像从前没有那些石屋和亭子嘛?” 桑琼点头苦笑道:“是的,从前那儿只有两百多株柏树,咱们小时候,不是常在树林里捉迷藏么” 欧阳玉儿道:“可是现在那些石屋和石亭……” 桑琼眼眶一红,黯然道:“那地方,现在已是爹爹和你嫂子的长眠之所了。” 欧阳玉儿失声一哦,忙道:“既是伯父和嫂嫂墓地,咱们且别入庄,应当先去墓前叩头。”同时喝令停车,便欲与墨黄二燕下车。 桑琼拦住道:“玉妹远来,姑娘们又是第一次莅临东庄,纵要多礼,也不急在一时,待人庄略事休息,叫人备妥纸箔再去也不迟。” 墨燕和黄燕也异口同声道:“咱们也不算外人了,久恭桑老庄主和桂氏夫人,理当先往墓前行礼,略表仰恭之意才对。” 正说着,突见庄门内飞出一骑自马,风驰电奔般疾掠而至,马未近前,一条素衣身影已从鞍上凌空射起,扑到桑琼身畔,颤声叫道:“桑……桑大哥……” 桑琼凝神一看,心头猛震,连忙滚鞍落马,惊喜交集地道:“你怎么会是你” 素衣人儿“哇”地痛哭失声,一张双臂,扑进桑琼怀中,登时抽抽搐搐大哭起米。 双燕和欧阳玉儿都不期面面相觑,如坠五里雾中,原来那素衣人儿身躯娇小玲珑,云鬓如墨,梨花带雨,竟是一个十七八岁的绝美少女。 那素衣少女只顾伏在桑琼肩上哀哀痛哭,似乎并未注意到旁边还有许多人,好半晌,才仰起泪脸,哽咽道:“桑大哥,只说今生今世再也看不见你了……可怜爹爹和哥哥们都死得好惨,留下我孤零零一个……桑大哥,你要替他们报仇啊……” 桑琼泪如泉涌,频频点头道:“血海深仇,咱们一定要报的,姑娘别难过了,先让我替你引见几位好姊妹,大家都是身世相同,命运相似的受害人儿。” 那素衣少女闪动泪眼望望三燕,颊上顿时涌起两朵红云,急忙退后一步,拭泪整衣,娇羞地道:“我太失礼了,不知道还有客人……” 桑琼道:“彼此都不是外人,这三位,便是北宫五燕之三,墨燕、黄燕和彩燕。” 素衣少女忙检社为礼,道:“见过三位姊姊。” 三燕都诧异地道:“敢问这位姑娘是” 桑琼长叹引介道:“她就是岭南太阳谷麦佳凤麦姑娘。” 三燕听了,齐吃一惊,连忙还礼相见,欧阳玉儿抢着拉住麦佳凤的双手,惊问道:“听说南谷新遭变故,姊姊为何独自在这儿?” 麦佳凤一阵心酸,热泪盈盈答道:“说来话长,小妹父兄尽遭毒手,太阳谷已变成一片焦土,只有我一个人在九死一生中被高人所救,才能脱险来到金陵……” 桑琼转问罗天奇道:“麦姑娘已到了多久?怎么刚才你们都不提起呢?” 罗天奇拱手道:“麦姑娘到庄大约十天,方才是麦姑娘吩咐不许先告诉大哥的,她本想跟咱们一同去迎接,又怕自己会忍不住,当着许多人哭起来不好看,所以……” 桑琼叱道:“这是什么话!即使麦姑娘不便同来,你们也该先告诉我才对一” 麦佳风羞怯地道:“桑人哥,别怪他们,的确是我这样要求的,我知道见了你会忍不住要哭,而今天又是你重返东庄大喜的日子,谁知仍然叫你也跟着我难过了。” 桑琼叹道:“虽说故土重临,回首前尘,更增愧作,还有什么喜不喜!倒是姑娘得脱大难,令人可喜可贺,但不知是如何脱险?被哪一位高人所救?” 麦佳凤道:“这些事一言难尽,咱们还是先进庄里再谈吧! 欧阳玉儿不便再坚持祭奠,大伙儿进入庄中,重新叙礼归座,仆妇们献上香茗,桑琼见其中大多仍是从前旧人,触景伤情,悲叹不已。 麦佳凤含泪述说南谷惨变经过,大略皆与传闻相符,那为芮倡乱的的日月武士们,也都是南谷嫡传亲信,平时最得太阳神刀麦承君宠信,谁也料不到竟会变生肘腋。 据麦佳凤说,当变起之时,南谷谷主麦承君正在丹室练功,事变竟由守护丹室的日月武士开始,麦承君首被杀弑,叛党才纵火焚谷,并有外敌呼应,一发即不可收拾,麦家兄妹仓促应战,先后都负了重伤,正发发可危之际,突然来了一胖一瘦两位武功奇高的怪客,从混战中救出了麦佳凤…… 桑琼不禁诧问道:“你可认识那两位怪客的模样,其中是不是有一个身穿锦衣,满面油光,颇似商贾一流的老人! 麦佳凤道:“不错,那胖的一个正是商人模样,另一个瘦削老人,却是个瞎眼叫化,当时,我已经杀红了眼,只当他们也是外来的贼党,糊里糊涂一刀向那瞎眼叫化砍了过去,不料才三数个照面,就被他将长刀震飞脱手,并且点闭了我的穴道,仿佛听见那瞎眼叫化对胖子说:‘这丫头杀疯了,交给你吧!我还得去看看麦老头是生是死?看看两条小龙绝了种没有……’随即把我抛给了胖子,我一急之下,内脏伤势发作,便昏了过去。醒来时,却睡在一艘海船上,伤势也痊愈了,船上却不见两位怪客的人影,问起船家,才知道是那位胖子替我雇的船,吩咐送我到金陵卧龙庄来,那胖子还留了一封信给我,这里却没有姓名,只写着一首古怪的打油诗……” 桑琼忙道:“那封信还在不在?” 麦佳凤点点头,从袖里抽出一封皱皱的信柬,展视之下,果然是一首打油诗,写着: “东庄北宫肇祸因,南谷西堡太骄横; 惨痛教训须长记,从头振奋旧声名。” 桑琼反复默诵那四句诗句,许久没有出声,脑中不期浮现出合肥城中两度相遇的风尘异人容貌,而这首打油诗与自己在“悦来客栈”所得如出一辙,那矮胖锦衣老人每当紧要关头,突作神龙一现,这一次更加上了一位瞎眼叫化,难道真是武林传闻久已归隐的“风尘三奇”吗? 风尘三奇“僧、丐、酒”,桑琼仅耳闻其名,并未见过,听说三奇旋戏人间,诙谐成性。 “僧”是“癫僧花头陀”。 “酒”是“酒痴李道元”。 “丐”是“盲丐青竹翁”。 这三人浪迹江湖,无门无派,居无定所,却都是不折不扣的正道高人,他们既然洞悉四大世家劫难,就当仗义拔刀,为什么总这样忽隐忽现,非到最后关头,不肯出手援助?其中道理何在? 桑琼正在持诗沉吟,忽见罗天奇匆匆走厂进来,数度欲言又止,神色显得颇为仓皇,不觉诧问道:“天奇,有什么事吗?” 罗天奇却掩饰地摇摇头,推笑道:“没有什么……只是,房舍修缮方面有几点小疑问,想请大哥抽暇去指点一下……” 桑琼顿时会意,便颔首起身,向三燕等告退,道:“姑娘们宽坐片刻,我去去就来,顺便叫人准备祭奠之物。” 三燕正和麦佳凤娓娓谈着南谷变故,却未留意,欧阳玉儿只漫声道:“你快些回来,咱们等你啦! 桑琼跟随罗天奇转人另一间静室,推门一看,却见鬼偷邢彬早已在室中等候,心头微惊,情知不妙,急问道:“怎么样了!龙剑和凤刀呢?” 鬼偷邢彬一脸惭愧之色,低声答道:“回帮主,刀剑已被人盗去,属下无能,空跑了一趟,特来请罪……”说着,便想跪下。 桑琼连忙挽住,摆手道:“不必如此,坐下来,把经过情形告诉我,咱们离船才瞬间工夫,刀剑怎会被人盗去的!” 罗天奇也道:“失落刀剑责不在邢兄,还是快把详情禀明大哥,早些商量追查的方法要紧。” 鬼偷邢彬长叹一声,恨恨说道:“正因前后才一转瞬工夫,刀剑竟然失落,属下不能不内疚……” 桑琼道:“事已至此,追悔何益,究竟是怎样发现刀剑被盗的?你先详述一遍。” 鬼偷邢彬道:“属下奉命折返寻取刀剑时,船只还在目力以内,谁知待回到船上,遍寻舱中,已不见刀剑影踪,那时候,江边还聚集着许多看热闹的百姓未散,但据船家说,决无闲人踏上过船舷,属下仍不放心,曾亲自搜查在场百名男女,竞未查出可疑的人物,如今已将船家大小六日交船帮扣押,听修帮主发落,船只和灵枢仍泊原处,另委干练之人看守……” 桑琼注目问道:“你可曾留意过,当咱们离船登岸以后,附近有没有其他船只靠泊或离去?” 鬼偷邢彬道:“没有,据属下踩探,盗剑之人决非庸手,很可能是由江中潜上船只的。” 桑琼一震,道:“怎见得?” 鬼偷邢彬赦然道:“这是属下推测,也可以说是经验体会而来回……” 桑琼忽然想他的“鬼偷”雅号,不禁也为之莞尔,点头道:“正是,咱们险些忘记你是行家了,那么,据你查看的结果,那盗剑之人是怎样上的船?怎样脱的身?” 鬼偷邢彬耸肩苦笑道:“属下说句泄气话,那家伙身手高强,只在我上,不在我下,全船内外毫大痕迹可寻,除非他在船只尚未抵岸前,就已经潜匿船中,趁帮主离船的刹那,盗去刀剑,仍由水中脱逃,此外决无下手的机会。” 桑琼沉吟道:“这倒是可能的,由此可见,他竞是一位水性绝佳的高人。” 鬼偷邢彬道:“所以属下才自叹不如,论行窃水上船只,术语叫做‘钻底子’,其方法不外‘抽板’、‘靠窗’、‘悬缆’、‘附底’几种,但只有‘道行’最深的,才敢用‘附底’之法……” 罗天奇听得入神,不觉问道:“什么叫做附底” 鬼偷邢彬道:“所谓‘附底’,就是认准目标以后,预先潜水在江中等候,趁船只驶近,攀舷随行,觅隙而登,然后在船只靠岸的时候,乘乱下手,仍由水中逃去,这种人必须水性精湛,所以又叫做‘水老鼠’,但通常都系两人搭档,互相掩护守望,而且多选在夜间行动,像这盗剑之人,竟敢在光天化日之广,众目睽睽之下,轻易盗去刀剑,舱中连水渍也没有留卜一滴,自是出类拔萃的高手了。” 罗天奇又问道:“假如毫无痕迹可寻,你又怎知是附底的水老鼠干的呢?” 鬼偷邢彬从怀中取出一物,双手交给桑琼,道:“大凡高手做案,总喜欢留下表记,以示炫耀,属下曾雇人人水搜查船底,在舵叶上找到这件东西,故敢推测是水老鼠中能人所为。” 桑琼看那物件,原来是一枚极细的小针,针尾附着一只用蓝色绒线绳编成的蝴蝶,竟然栩栩如生,水渍未干。 罗天奇欣然道:“既有这件表记,可见那盗剑之人必非无名小辈,邢兄是此道中祖师爷,难道还查不出他是谁?” 鬼偷邢彬摇头叹道:“话虽不错,但水陆两道并无密切往来,我也曾苦思很久,却想不出咱们这一辈能手中,谁使用这件表记。” 桑琼凝神片刻,把那小针又还给了鬼偷邢彬,正色吩咐道:“这东西你暂且收着,不妨暗中打听,或许那人尚未离开金陵,只要他不是曹老魔手下,尽可以礼相商,索回失物,任何条件都依他,但此事千万不能声张,更不能让三燕知道,懂吗?” 鬼偷邢彬躬身应道:“属下懂得。” 桑琼又道:“船家无幸,要尽快释放,并给予厚赏,记住叮嘱他们不可把此事告诉三燕,今后尤须注意,动辄拘禁无辜的举动,绝对要禁止。” 鬼偷邢彬暗暗连声而去,罗天奇却忧心忡忡地道:“这件事十分蹊跷,如果那盗剑之人真是曹老魔爪子,刀剑和秘笈都先后落在老魔手中,逍遥武库岂不等于全被他得去了?” 桑琼轩叹一声道:“我忧虑的正是这一点,但事已如此,又能如何。” 罗天奇激动地道:“是否需由小弟暗嘱各位同门,立即分头入城查觅贼踪!” 桑琼摇头道:“不必了,劳帅动众未必有用,假如被玉儿!”娘听到风声,反使她负疚不安,咱们耽误甚久,你快去准备祭奠用物,我也该回厅中去了。” 罗天奇蹙眉道:“但是,那刀剑下落……” 桑琼黯然道:“且待明日送她们北返后再说吧!” 无奈大下事往往难以预料,欧阳玉儿和墨黄二燕原是护灵途经金陵,本来准备第二天就原船启程的,却因在卧龙庄结识了麦佳凤,彼此年纪相仿,又都是巾帼女杰,谈得投契,花依依不忍遽别,直盘桓了三天,才登船返回燕京天寿宫。 这三天之内,桑琼伴着三燕和麦佳风遍游金陵古迹,笑在脸上,急在心头,虽有鬼偷邢彬每口四出查探,却毫无所获,那龙剑和凤刀就像轻烟般失去踪影,再也得不到任何线索。 罗大奇迫不得已,暗中把刀剑失落的事告诉厂铁面金钩伍一凡和梁氏双煞,人人颤惊,终日分头搜寻,依然无法查出一点蛛丝马迹来,渐渐连头陀赧飞与杜三娘也知道了,都瞒着桑琼和三燕加人搜索行列,忙碌不已,其中只不敢让霹雳神葛森参与,怕他心直日快,喧嚷了出来。 三天内,卧龙庄表面平静如故,金陵城中却谣琢满天,无论黑白两道,莫不轰传着九灵帮失落至宝的事。 但说来也怪,自从龙剑凤刀被盗,卧龙庄并没有再遗失其他物件,停放在船上的剑魔甘道明灵枢,也未受到丝毫毁损,这情形,又像显示那盗剑之人,并非曹克武爪牙,否则怎会仅仅盗去刀剑,却无进一步行动? 直到三燕叮咛后会启程离去,桑琼才正式公布了刀剑遗失的消息。 麦佳凤听说刀剑俱是“逍遥武库”藏珍,不期骇然,也自动参加查寻,霹雳神葛森更大骂鬼偷不止;,怒冲冲提了他那柄八十斤重的厚背砍山刀,满待乱撞,凡是见到携刀佩剑的朋友,一律当贼看待,先捧了个半死,查明刀剑并非龙剑凤刀,才肯罢手。 不出半日时光,金陵城中无缘无故挨揍的说也有二十多,人人争相告诫,谁也不敢再带着兵刃上街了。 桑琼得悉此事,勃然大怒,立即下令全帮撤回,重重责骂了葛森一顿,严禁擅离卧龙庄。 可是,这样一来,刀剑消息就更加渺然了。 桑琼闭门苦思,无计可行;正感烦闷,忽然想到何元庆托带的家书,当离开神机堡时,何元庆曾特意嘱托“一抵金陵,务必尽快前往”,这几大心神烦乱,竟把这件事忘记了。 于是,怀了书信,独自离庄,按着信上地址,径向城中商肆大街寻去。 他自幼生长金陵,对城中道街自是十分熟悉,不消多久,便找到厂那家名叫“隆祥庄” 的绸缎商店。 敢情这家“隆祥绸缎庄”竟是城中有数大字号,一排四间铺面,闪亮亮的金字招牌,店里伙计不下二十人,生意鼎盛,顾客盈门,好不热闹。 桑琼心里暗想:何元庆那位堂弟不知还是不是店东?从经营情形看,只怕已成了腰缠万贯的富商,他如早来投奔,也不至落得现在这般惨状,更不必将妻儿留作人质,替曹克武卖命帮凶厂。 一阵感叹,便缓步走进店门。 绸缎庄里生意正忙,但桑琼才跨进店门,一名伙计已笑道迎了过来,哈腰招呼道:“公子爷,您要买点什么?请坐下慢慢挑选! 桑琼微笑道:“我不是来买东西的;想打听一个人,不知道他在不在?” 伙计十分和气,仍是一脸笑容,道:“没关系,买不买东西都是小店的贵客,公了要问什么人?我替您叫一声。” 桑琼道:“我想问问,贵店店东是不是姓何?” 伙计微微一怔,忙笑道:“不错啊,原来公子跟咱们老板认识?” 桑琼摇头道:“并不认识,不过,我有点事想见见他,烦你替我转介一下如何?” 那伙计略显迟疑,问道:“公子您贵姓?” 桑琼道:“姓桑,蚕桑的桑。” 伙计又沉吟了一下,才赔笑道:“桑公子请这边坐,我先替您去问一声,不知道老板在家不在家。” 桑琼笑道:“你请便吧,如果他在,就烦你转告一声,说我有件东西必须面交。” 伙计应着进人店后,桑琼方欲落坐,却来了一位账房模样的瘦小老人,含笑拱手道: “公子不是卧龙庄桑庄主吗?贵客临门,怎好坐在这儿,伙计们真是大大的不敬,快请客室待茶!请!” 桑琼忙还礼道:“老先生怎会识得在下?” 瘦老人哈哈笑道:“这是从那里说起,堂堂金陵卧龙庄庄主,天下谁不认识,要是连桑庄主都不认识,还配在金陵城里做生意吗?庄主多恕简慢,快请内间奉茶。” 原来古时商店,最重接待顾客的礼貌,店里都没有坐椅,客人进门,恭请落坐,先奉上烟茶,然后把货物一件件取到面前,任从挑选,翻乱一屋子货品,结果一样也没买,仍旧笑嘻嘻送到门口,临别还再三申致歉意,自认货色不全,累您空跑了一趟,下次备有好货色时,再请您来选购。 这番客套,能叫人听厂窝心老半天,下次准会找上门去,所以,凡是老字号的商店,都备着坐椅,至于内间客室,那才是真正为“老主顾”或贵宾准备的。 桑琼见那瘦老人神情殷勤,自然不便峻拒,当下转入内间客室叙礼落坐;问起瘦老人姓名,老人自称姓张,是店里账房管事。 姓张老人张罗完茶水,接着便含笑问道:“桑庄主莅临小店,听说是特为敝店店东带来一件东西,不知是件什么贵重物品,竟劳庄主亲自送来?” 桑琼道:“是一封”但话未说完,忽然记起何元庆的四点叮嘱,连忙一顿改日道: “……是一位朋友托带的一件小物品,没有什么贵重,在下人城顺路,故尔就带来。” 姓张老人笑道:“能给老朽看看么?” 桑琼摇头道:“很抱歉,那位托带东西的朋友一再叮嘱,必须面交本人才行。” 姓张老人略现失望,又问道:“这么看米,果然是件贵重东四了,那位托带东西的朋友想必跟在主和敝店都很熟捻,不知他高姓大名?或许老朽也认识他! 这话叫桑琼甚难回答,他既不便直告何元庆姓名,又不能推是,一笑反问道:“老先生掌管钱账,想必跟贵店东关系很深了?” 姓张老人嘿嘿笑道:“那里!那里!老朽和敝店东并没有什么关系,只是彼此志趣相投,承他看得起,所以……” “所以你就敢大胆盘问我的私事??” 话声来自室门,桑琼急忙扭头回顾,只见客室门口站着一个豹目虎额的中年汉子,正满脸冷笑地注视着姓张老人。 这汉子非特像貌粗扩,以目更炯炯有神,短发如猬,太阳穴坟起甚高,一望即知是个内外功都具相当火候的武林人物。 姓张老人一见那汉子出现,登时两颊尽赤,讪讪站了起来,赔笑道:“老朽原是代东翁陪客,并没敢多嘴……” 豹目汉子冷哼道:“这么说,我还该向你道谢? 姓张老人忙道:“东翁取笑了,老朽恭为下属,替东翁分劳,原是份内之事,何况桑庄主义是贵客……” 豹目汉子重重哼了一声,截口道:“尤其是贵客莅止,更无你置喙余地,好歹我何某人还是一店之本,即便何某人垮了台,这间店也轮不到你张帅承作主,从现在起你最好老老实实做你的账房,尔后再敢逾权多事,休怪何某人不顾情面,说句难听话,我还有资格先宰了你! 张师承脸色青一阵红一阵,暗暗连声,狼狈退去。 桑琼冷眼旁观,心中似有所悟,含笑道:“这位兄台,想必就是何冲何老板了?” 豹目汉子凝目向他打量一一遍,点头道:“不错,桑庄主驾临小店,有何指教?” 桑琼笑道:“元事不登三宝殿,适才已向贵价说过,在下是特地替何老板送一件东西来的。” 何冲道:“何某与桑庄主并不相识,不知那是一件什么东西?何人托带?” 桑琼游目四顾,轻道:“店中可另有静室?此处谈话似有不便。” 何冲浓眉微皱,冷冷道:“何某并无不可告人之事,桑庄主尽请直言。” 桑琼沉吟片刻,道:“在下是受西川神机堡贵戚何元庆之托,带来一封极重要的……” 话犹未毕,何冲突然截口道:“且慢,贵庄主适才说那何元庆在什么地方?” 桑琼低声道:“西川神机堡!” 何冲注注道:“他还活着?” 桑琼淡然一笑,逍:“不但活着,而且极受优待,信是他亲笔……” 何冲神色顿变,摇摇手道:“请移驾内室详谈。”说着,拂袖而起。 两人走出客室,摹见客室转角处一条人影疾闪而逝,背影正是那位账房先生张师承。 何冲眼中杀机隐隐,望着那逝去背景冷笑了两声,却未立即追问,径自带领桑琼进人店后。 转人后间通道,桑琼已感觉情形有些不对,原来这爿绸缎庄后进不见内眷妇孺,却住着十余名暗藏兵刃的彪形壮汉,三步一岗,五步一哨,戒准得十分森严。 两人洒步而过,那些壮汉虽未拦阻,但人人都流露出惊疑之色,恭恭敬敬向何冲肃立行礼。 何冲附耳向其中一名红须壮汉吩咐道:“未得我今渝,任何人不准放人,违令者重惩。” 那红须壮汉肃然受命,登时将通道门掩闭。 何冲将桑琼让人一间密室,亲自闭门下栓,然后凝重地说道:“桑庄主绝世聪明,不用何某赘述,当已了然这间绸缎店并非普通店家?” 桑琼含笑道:“约可料个六七分,唯不敢断言属于何门何派?” 何冲道:“这一点,稍等自能明了,不过,请恕何某人说句放肆的话,何某带领桑庄主进人腹地,实不惜甘冒杀身之祸,假如桑庄主来意不真,另存诈谋,只怕来时有路,去时无门。” 桑琼傲然一挑剑眉,晒道:“何兄竟具此自信?” 何冲冷冷道:“在下当然深谙桑庄主武功深湛,区区几名高手,未必困得住桑庄主,但此室顶壁俱系纯钢所铸,地底则设有烈火熔炉,假如在下毁去手中门锁,此室便永远无法开启,而室外负责戒备的高手,在得到令谕之后,随时可以发动烈火,使你我并骨而死,变成两堆焦灰。” 桑琼大笑道:“好精密的安排,何兄不惜以身陪死,确令人失去戒心,由此看来,我是真的入厂陷阶了!” 何冲凝容道:“在下句句实言,桑止主体置之一笑。” 桑琼点点头道:“玩笑归玩笑,在下不能不提醒何兄一句,既然烈火是由室外发动,可要当心被人反锁室门,暗下毒手。” 何冲道:“这却不须担心,门锁仅此一柄,现在我手中,室外警卫之人,更是何某心腹死党,没有我的今谕,外人决不能接近这间密室。” 桑琼接口问道:“连那位账房张师承也不例外吗?” 何冲微微一怔,颔首道:“自然不会例外。” 桑琼笑道:“既然如此,在下就放心了。”说着,探手入怀,取出何元庆所付密函,正色又道:“令戚嘱带此信,事先并未赐告内容,也没有提起过何兄现属何门何派,只叮咛此信极为重要,务须面交何兄,否则宁可焚毁,至于所言何事,请何兄亲自过目。” 何冲接过信函,却未立即拆开,略一扫视信封字迹,便肃容问道:“他即未丧命,因何不与桑庄主同来金陵,却留在神机堡中?” 桑琼轻叹一声,于是坦叙述何元庆被擒遭受严刑,不肯吐露魔官所在,直到双腿残废,才提到妻儿留质的苦衷,现已获西堡谅解,暂住堡中疗治伤势……等经过。 何冲倾听之下,黯然长叹,道:“这是实情,他应该早些说,就不至惨遭残腿之苦人” 说完,感慨无已,默默拆开了密函。 桑琼不知函中写些什么,但见何冲展函细读,脸色越来越苍白,顷肇看完全信,突然霍地从座椅中跳了起来,豹目怒睁,切齿渗血,仰面前南道:“好无耻的匹夫,你们也太狠毒了!”说着说着,两行热泪竟籁籁而落。 桑琼不便询问,枯坐半晌,见他犹自怒目昂立如痴,切齿吞声,反复总是那两句话,不禁大感惊讶,于是站起身来,拱手道:“在下信函已经带到,如无他事,就此告辞了c” 何冲蓦地抢步上前,一把拉住桑琼肩手,颤声道:“桑庄主,久仰仁义,不知愿否收容一个沦落渊薮,满身罪恶的可怜人。 桑琼矍然正色道:“这是什么话,在下秉诚待人,敬重的是血性好汉,人非圣贤,难免会有误人歧途的时候,只要浪子回头,迷途知返,便是桑琼的好朋友。” 何冲热泪泉涌,屈膝跪下,道:“如此何冲先叩谢宽恕大恩! 桑琼连忙扶起,道:“何兄不必拘礼,有话但请明告,力之所及,在下决不袖手。” 何冲哽咽道:“能得庄主一言,死而何憾,求庄主稍待,何某略示心迹。” 说罢,拭泪转身,启开了密室室门,沉声道:“韩飞何在?” 廊下一声暴应,那红须壮汉疾掠而至,躬身道:“坛主有何吩咐?” 何冲从怀里取出一回银质令牌,掷在地上,道:“传我急令,立即掩闭店门,本坛弟子,齐集内院待命,要快。” 红须壮汉韩飞毫不迟疑,拾起令牌如飞而去。 不须臾,脚步纷纷,二十多名店伙都怀着鬼胎奔了进来,黑压压站满一院子。 何冲环扫一匝,脸色忽沉,喝问道:“张帅承怎么不到?” 韩飞躬身答道:“适巧外出,不在店中……” 何冲叱道:“谁叫他擅自离店的? 韩飞怔了怔,答不出话来,其中一名店伙应声道:“张副坛主说要购买一点文具,匆匆离店,才去了一会儿工夫。” 何冲转注韩飞道:“他可曾来过内院? 韩飞道:“坛主下令戒备不久,张副坛主曾欲进入内院,属下未奉令谕,没有允准。” 何冲闻言深自一震,冷笑道:“好匹夫,算他见机得早。”接着,喝令二十余名店伙面墙而立,另外十二名佩刀壮汉环绕庭院戒备,然后亲自探手,从韩飞腰际拔出一柄厚背雁翎刀,振腕抖动,寒光绕体而生。 一片刀光霍霍,冷电般环飞院中数匝,只听惨呼叫起,血肉横飞,顷刻间,二十余店伙尽被袅首砍毙在院中。 桑琼在密室中听见传令集众,并不知道何冲会出此煞手,及时闻声出视,庭院中早已遍地残尸,血肉狼藉。 这情形,更令韩飞和十余名壮汉心胆俱裂,不约而同都跪了下来,惶然道:“坛主开恩” 何冲双目尽赤,掷刀于地,挥泪道:“何某身遭奇耻大辱,决意叛离阿儿汗宫,曹党二十余名罪无可赦,已由何某亲手诛绝,与诸位无关,念在共事多年,何某深知诸位都是血性汉子,如今金陵分坛瓦解,去留悉听尊便,愿与何某一同投效卧龙庄的,请解下兵刃,留此待命,不愿意的,何某也决不勉强,各赠黄金千两,店中财物任取,听凭远走高飞。” 十二名壮汉毫未迟疑,纷纷解刀掷地,同声道:“我等愿与坛主共进退,同生死!” 何冲含泪颔首,道:“既如此,今后不可再以坛主相称,我为你们拜求桑庄主收留!” 刚转身,桑琼急忙挽住,激动地抬手示意,道:“各位壮士们快请起来,在下感愧难言,愿代本庄九灵帮弟兄,竭诚欢迎各位加盟。” 众人欣喜如狂,齐呼道:“谢庄主俯允成全。” 何冲扬手道:“曹党伏诛,但张师承却漏网逃走,韩兄弟即速率人追下去,务必要把那老匹夫生擒回来。” 韩飞振臂而起,留下两名佩刀武士清理尸体,带着其余一十人峰拥而去—— 幻想时代扫校

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